Revisiter la Thaïlande



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Cinq ans après un passage d'enseignement en Thaïlande, Anne Merritt y cherche de vieux repaires.

IL ÉTAIT MINUIT quand nous sommes arrivés à Bangkok. Je m'attendais à un mur d'humidité lorsque nous sommes sortis de la file d'attente des taxis, comme si nous ouvrions la porte d'un four. Je m'attendais à un moment profond quand je suis arrivé en Thaïlande, pour que de vieux souvenirs se réveillent à cause de l'odeur des orchidées et des fumées de moto.

Au lieu de cela, l'air était chaud, mais pas de manière agressive. L'odeur de l'air était familière, oui, mais pas extrêmement nostalgique. Pas encore.

J'ai dit au chauffeur de taxi où nous allions dans un crachat de thaï cassé. Dans l’avion, j’étais en train de feuilleter un vieux cahier avec un dictionnaire thaï-anglais griffonné à la main à l’arrière.

Je pensais que la langue reviendrait facilement, mais les mots sont sortis dans un fouillis pour le conducteur: les instructions données en thaï cassé, avec quelques suffixes coréens glissés par habitude. Mes langues apprises étaient toutes mélangées.

Frustré, j'ai scanné mon cahier et j'ai enchaîné la première phrase thaïlandaise qui m'est venue à l'esprit.

«Tu aimes les taxis?» Cela a fait rire le conducteur.

Il y a six ans, j'ai déménagé en Thaïlande. J'étais un diplômé d'université fraîchement frappé, encore endolori par une rupture, encore désorienté par la liberté béante qui vient de quitter la vie étudiante.

J'ai pensé qu'un nouveau chapitre de ma vie devrait commencer dans un nouvel endroit. Quelque part lointain et exotique.

La question qui devient de plus en plus forte à mesure que le voyage se rapproche est celle-ci: en cinq ans, comment ai-je changé?

J'ai scanné les sites ESL tous les jours et suivi un cours TEFL où les étudiants déjeunaient ensemble et se nourrissaient de l'envie de voyager les uns avec les autres. Une fille avait voyagé en Thaïlande et en parlait d'un air rêveur, jour après jour. J'ai été vendu.

J'ai fait trop peu de recherches sur les problèmes de santé, le choc culturel ou les références de mon employeur. J'ai fait beaucoup de recherches dans les essais photographiques de National Geographic et de gros volumes d'écriture de voyage. Je m'imaginais béatement en train de traverser des marchés flottants ou de rouler tranquillement sur une moto devant des rizières. Je me suis imaginé en train d'apprendre le thaï et de raconter des blagues qui feraient rire et rire mes nouveaux amis locaux.

Peu importe que je ne pouvais pas conduire de moto et que je n’avais jamais été doué pour les langues. J'avais envie de devenir ce que j'imaginais être un voyageur: calme, adaptable, confiant et intrépide. Les traits que j’ai toujours enviés et que j’aurais jamais pu réussir.

Il y a cinq ans, j'ai quitté la Thaïlande, sur une vague d'épuisement des expatriés. Le travail dans une minuscule école de langues désorganisée avait été médiocre. Mes amis expatriés partaient pour de nouveaux contrats d'enseignement en Chine et à Singapour. Ma colocataire thaïlandaise agissait à distance depuis des mois. J'ai appris plus tard qu'elle m'avait siphonné de l'argent.

J'ai ressenti l'envie de voyager lorsque des routards ont traversé ma petite ville, racontant des histoires de randonnées au Vietnam et de galeries à Melbourne. J'avais envie de me plonger dans la culture, de tomber amoureuse de la Thaïlande. Au lieu de cela, la relation avait ses moments difficiles, et je me suis blâmé.

Chaque fois que je mangeais des sandwichs au fromage ou que je pleurais de mal du pays, je me sentais coupable de ne pas me glisser parfaitement dans cette nouvelle expérience. Je n’étais toujours pas adaptable, confiant ou intrépide. J'étais encore assez heureux, mais je n'ai pas pleuré quand je suis parti. Je me sentais coupable de ça aussi.

Quand j'ai rencontré Nick pour la première fois, mon petit ami, je lui ai raconté des histoires sur mon séjour en Thaïlande. Je rirais encore des souvenirs amusants, grimaçais encore des morceaux inconfortables, de ma propre naïveté aux yeux écarquillés. Il avait toujours voulu y aller.

L'automne dernier, nous avons prévu un voyage là-bas, sur les plages et les montagnes, dans ma vieille ville d'adoption et dans mes vieux repaires. Nick sourit à mes descriptions des temples de singes et de la nourriture épicée du marché, me disant à quel point il était excité.

Je me sentais anxieux, me demandant à quel point les choses étaient différentes maintenant, une demi-décennie plus tard. Je me demandais si le voyage allait cimenter tous mes bons souvenirs ou remuer les plus difficiles.

Quelques jours avant le vol, j'ai blogué:

Quand je parle à des amis du voyage, je me demande à haute voix comment le lieu a changé en cinq ans. La vérité est que je suis sûr de savoir comment cela a changé. Le pays et ma vieille ville sont un peu plus wifi’d, un peu plus construits; la bulle touristique s'est un peu élargie.

La question qui devient de plus en plus forte à mesure que le voyage se rapproche est celle-ci: en cinq ans, comment ai-je changé?

Notre taxi nous a amenés au centre-ville et nous avons trouvé un hôtel pas trop sale. Le lendemain matin, nous avons pris le petit-déjeuner sur des tabourets en plastique dans une épicerie sur le trottoir, en sirotant des nouilles et en buvant des shakes à l'ananas. J'ai bavardé avec le vendeur en thaï toujours tremblant et j'ai regardé tous les panneaux anglais. Y avait-il toujours autant de panneaux anglais?

Nous avons rendu visite à des amis, un couple amusant et plein d'esprit qui, il y a cinq ans, m'a emmené à des concerts et m'a fait découvrir des stands de whisky. Nick a écouté patiemment pendant que nous nous remémorions notre vieille ville: les personnages là-bas, notre séjour là-bas.

L'un d'eux a fait remarquer: «vous avez l'air très heureux.»

J'ai commencé à penser à la dernière fois que je l'avais vue. Étais-je heureux alors? Étais-je plus heureux maintenant?

Il m'est alors venu à l'esprit que plus je me mesurais, moins je m'amusais.

Cela semble être un parallèle évident, le genre de conseil que vous donnez à un enfant peu sûr de lui, mais j'en avais besoin. C'était plus amusant de regarder le passé pour ce qu'il était; rire avec des amis des bons souvenirs et hausser les épaules face aux autres.

Je n'ai jamais pagayé sur un marché flottant ni appris couramment le thaï. Lors de ce voyage, j'ai passé un après-midi solitaire à regarder la télévision britannique et j'ai mangé des friandises occidentales plus d'une fois.

Si j’utilisais encore la mesure du «voyageur parfait» que j’avais concocté à l’époque, j’aurais toujours échoué.

Cinq ans plus tard, je ne suis pas trop inquiet à ce sujet.

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